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Figura 1. Regiones naturales del Ecuador. Izquierda: mapa mostrando las regiones naturales del Ecuador. Derecha: mapa de hábitat remanente mostrando en color gris las áreas dónde la vegetación natural ha sido eliminada por actividades humanas (en base a ref. 10). 
Para obtener el mapa de las regiones naturales en versión digitlal (archivo shape) siga este enlace.

La diversidad, endemismo y distribución geográfica de los organismos dependen de los tipos y variedades de hábitats en una región. En Ecuador las condiciones ambientales varían mucho en el espacio y esto ha generado regiones naturales con propiedades muy divergentes. Estas diferencias son obvias para cualquiera que haya cruzado los Andes viajando desde la Amazonía baja hasta el litoral. La variedad de regiones naturales es uno de los factores que ha hecho que el Ecuador sea un país megadiverso y uno de los mayores centros de concentración de especies a nivel mundial. A continuación hacemos un recuento de las regiones naturales del Ecuador incluyendo una descripción de sus condiciones ambientales, elevación y características generales de sus ecosistemas (Fig. 1).

La clasificación de regiones naturales del Ecuador usada en AmphibiaWebEcuador es una simplificación del sistema de tipos de vegetación de Sierra (1). Además de la fisionomía de la vegetación, el sistema también considera el aislamiento histórico entre las vertientes oriental y occidental de los Andes y las tierras bajas de la Amazonía y de la Región Costa. La Tabla 1 muestra el área, temperatura media anual y precipitación media anual de cada región. La figura 2 caracteriza en un espacio bidimensional, la precipitación media anual y la temperatura media anual de cada región.

Figura 2. Precipitación anual y temperatura media anual en las regiones naturales del Ecuador (de acuerdo con lo mostrado en la Fig. 1). Los valores fueron medidos a partir de puntos distribuídos al azar en mapas climáticos digitales (11).

 

Tabla 1. Área y clima en las regiones naturales del Ecuador. Los promedios de temperatura y de precipitación anual fueron obtenidos de mapas digitales de clima (9) a partir de 1000 puntos ubicados al azar. El porcentaje de vegetación natural remanente fue estimado en base a la categoría "intervenido" del mapa de los ecosistemas del Ecuador continental (10).
  Áea de la Región (km2) Temperatura Media Anual (°C) Precipitación Media Anual (mm) % de vegetación natural remanente
Matorral Seco de la Costa 8033.0 24.8 500.0 28.1
Bosque Deciduo de la Costa 25673.3 24.3 843.0 37.2
Bosque Húmedo Tropical del Chocó 31737.3 25.1 2086.0 25.9
Bosque Piemontano Occidental 15305.1 22.4 2218.0 48.8
Bosque Montano Occidental 21576.4 15 1187.0 52.2
Páramo 15976.4 7.3 803.0 86.0
Matorral Interandino 11265.6 15.8 817.0 28.1
Bosque Montano Oriental 31555.3 15.8 1691.0 80.6
Bosque Piemontano Oriental 13132.9 21.7 2923.0 66.8
Bosque Húmedo Tropical Amazonico 73909.1 24.9 3349.0 90.1

 

Las regiones naturales del Ecuador son:

 

1. Matorral Seco de la Costa

Se caracteriza por una combinación de condiciones cálidas y extremadamente secas (Fig. 2). El promedio de precipitación anual puede no sobrepasar los 60 mm (en la localidad más occidental, Salinas, Provincia del Guayas). El Matorral Seco de la Costa cubre un área de 8,033 km2 y está restringido al margen de la costa en el centro de Ecuador. En  algunas áreas, hierbas introducidas para la crianza de ganado han reemplazado a las plantas nativas (2). En los hábitats más secos, son dominantes los cactus y otras plantas espinosas. Galería de fotos.

2. Bosque Deciduo de la Costa

Esta región natural tiene un rango de 50 a 300 m de elevación (100 a 400 m en el sur de Ecuador) y cubre un área de 25,673 km2 (el 10.3% del territorio ecuatoriano). Las condiciones son más secas y el terreno tiene densidades de árboles más bajas que los bosques siempre-verdes. Los árboles generalmente son menores a 20 m de alto y hay un sotobosque que puede ser denso y con plantas herbáceas abundantes. Algunas especies de árboles pierden sus hojas durante la época seca (2). El impacto humano en esta región ha sido severo. De acuerdo con estimados recientes (1), más del 60% de su área ha sido destruída por actividades humanas, especialmente agricultura y ganadería (Fig. 1). Galería de fotos.

3. Bosque Húmedo Tropical del Chocó

Es la segunda región natural más grande del Ecuador con 31,732 km2. Su elevación tiene un rango de 0 a 300 m y las condiciones son cálidas y húmedas. Tiene un dosel cerrado con árboles que pueden alcanzar los 30 m de altura y un sotobosque dominado por helechos y plantas de la familia Araceae (2). La diversidad de árboles es alta (más de 100 especies por hectárea; 3) pero menor que en el Bosque Húmedo Tropical Amazónico.  La degradación antropogénica del hábitat en esta región es una de las más altas en el Ecuador; casi el 75% del bosque ha sido destruído por actividades humanas (Fig. 1; Tabla 1). Está ausente en las tierras bajas del suroccidente de Ecuador debido a la predominancia de condiciones secas. Galería de fotos.

4. Bosque Piemontano Occidental

Esta región natural cubre 15,305 km2 en las estribaciones occidentales de los Andes y tiene un rango de elevación entre 300 y 1300 m (400 y 1000 hacia el sur) y el clima es húmedo y moderadamente cálido. Las palmas y árboles de las familias Mimosaceae, Fabaceae y Burseraceae son dominantes. El dosel del bosque alcanza 30 m o más y los árboles están cubiertos por musgos, orquídeas, bromelias, y helechos. El endemismo de las plantas es alto, especialmente entre 0 y 3 grados de latitud sur. Se encuentra en las provincias de Esmeraldas, Carchi, Imbabura y Pichincha. En el sector de la cordillera de la Costa incluye a la cordillera de Mache-Chindul, Chongón-Colonche y parte de los bosques de la Reserva Manglares-Churute (2).  Galería de fotos.

5. Bosque Montano Occidental

Tiene un área de 21,576 km2 con un rango de elevación de 1300 a 3400 m (1000 a 3000 m en el sur de Ecuador) y un clima temperado. El dosel generalmente tiene menos de 25 m y hay una alta abundancia de plantas epífitas (especialmente musgos, helechos, orquídeas y bromelias). A elevaciones intermedias, especialmente durante las tardes, los bosques se cubren de niebla y reciben precipitación horizontal desde nubes bajas.  El Bosque Montano Occidental está restringido a zonas angostas entre la hoya del Río Mira (cerca al borde con Colombia) y las hoyas de los ríos Chanchán y Chimbo (2 grados de latitud S). Esta región natural es reemplazada por hábitats más secos (especialmente Matorral Interandino) al sur de 4 grados de latitud S, cerca a la frontera con el Perú. Casi la mitad de su área ha sido deforestada (Fig. 1; Tabla 1). Galería de fotos.

6. Páramo

Es la región natural que alcanza las elevaciones más altas. Su límite altitudinal inferior varía entre 3000 y 3600 m. Tiene un área de 15,976 km2 (6.1% de la superficie de Ecuador). La vegetación se caracteriza por ser corta y dominada por hierbas que forman agregaciones densas. Las plantas están adaptadas a bajas temperaturas y poca disponibilidad de agua. También pueden haber parches de bosque o arbustos (6). En las elevaciones más altas, la vegetación forma agregaciones dispersas rodeadas de áreas con suelo expuesto y sin plantas. Debido a la ocurrencia de heladas frecuentes, la agricultura es limitada lo cual ha disminuido la destrucción antropogénica del hábitat. En esta región, solo el 14% de la vegetación ha sido destruida por actividades humanas (Fig. 1; Tabla 1). Sin embargo, el Páramo es la región con la proporción más alta de anfibios amenazados. Los anfibios pueden encontrarse hasta 4200 m de altitud. Galería de fotos.

7. Matorral Interandino

Esta región natural varía entre 1400 y 3000 m de elevación y tiene un área de 11,266 km2; se encuentra en los valles interandinos entre la Cordillera Occidental y la Cordillera Oriental. Como resultado del efecto de sombra pluviométrica de ambas cordilleras, el Matorral Interandino tiene una precipitación relativamente baja. Aunque originalmente estaba dominado por arbustos, la mayor parte de la vegetación ha sido reemplazada por sembríos, pastizales o bosques de árboles exóticos de los géneros Pinus y Eucaliptus (6). En valles secos (por ejemplo, Chota, Guayllabamba y Patate) la vegetación nativa es espinosa. El matorral interandino casi no se encuentra representado en el sistema estatal de áreas protegidas. La degradación del hábitat es severa; más de 2/3 de su superficie han sido alterados por actividades antrópicas (Fig. 1, Tabla 1). Galería de fotos.

8. Bosque Montano Oriental

Este bosque siempre-verde cubre 31,555 km2 de área entre 1300 y 3600 m en las estribaciones orientales de los Andes. La estructura de la vegetación es similar a la del Bosque Montano Occidental. Por bajo los 2900 m los árboles están cubiertos de musgo y las plantas epífitas como las orquídeas, helechos y bromelias son abundantes y alcanzan su mayor diversidad. Por sobre los 2900 m de elevación el suelo del bosque está cubierto de musgos y árboles con troncos de formas irregulares que se ramifican desde la base (6). Galería de fotos.

9. Bosque Piemontano Oriental

Esta región cubre 13,133 km2 entre 600 y 1300 m de elevación. Este bosque siempre-verde presenta una mezcla de especies de árboles andinos y de las tierras bajas de la Amazonía (7). El dosel alcanza hasta 30 m de altura y contiene un sub-dosel y sotobosque densos. La diversidad de árboles es menor que en el Bosque Húmedo Tropical Amazónico (130 especies/ha; 7). La precipitación media anual es la segunda más alta de todas las regiones (2833 mm). Galería de fotos.

10. Bosque Húmedo Tropical Amazónico

Es la región natural más extensa en Ecuador con un total de 73,909 km2 (29.8% del territorio continental ecuatoriano). Está restringida a elevaciones bajo 600 m y tiene la precipitación promedio más alta (3349 mm anuales). El tipo dominante de bosque es el de Tierra Firme que se caracteriza por tener suelos bien drenados y un dosel de 10 a 30 m con árboles emergentes que llegan a los 40 m (rara vez 50 m). El bosque tiene áreas abiertas pequeñas generadas por la caída de árboles (7, 8). La diversidad de árboles es alta con 200 a 300 especies por hectárea (3, 8). Otros tipos de vegetación en esta región incluyen el bosque de várzea (bosque inundado con aguas blancas), igapó (bosque inundado con aguas negras), bosque rivereño, matorral de islas rivereñas, y pantanos de la palma Mauritia flexuosa.  Galería de fotos.

Literatura Citada

1.         Sierra R., Cerón C., Palacios W., y Valencia R.(1999) Mapa de vegetación del Ecuador Continental 1:1'000.000.  Proyecto INEFAN/GEF-BIRF, Wildlife Conservation Society y Ecociencia, Quito.

2.         Cerón C., Palacios W., Valencia R., y Sierra R. (1999) Las formaciones naturales de la Costa del Ecuador. Propuesta preliminar de un sistema de clasificación de vegetación para el Ecuador continental, ed Sierra R. Proyecto INEFAN/GERF-BIRF y Ecociencia, Quito.

3.         Palacios W., Cerón, C., Valencia, R., and R. Sierra. (1999) Las formaciones naturales de la Amazonía del Ecuador. En: Propuesta preliminar de un sistema de clasificación de vegetación para Ecuador continental, ed Sierra R Proyecto INEFAN/GEF-BIRF y Ecociencia. Quito, pp. 109-119.

4.         Ron S. R. (2000) Biogeographic area relationships of lowland Neotropical rainforest based on raw distributions of vertebrate groups. Biological Journal of the Linnean Society 71(3):379-402.

5.         Slade R. W. y Moritz C. (1998) Phylogeography of Bufo marinus from its natural and introduced ranges. Proceedings of the Royal Society B Biological Sciences 265(1398):769-777.

6.         Valencia R., Cerón C., Palacios W., y Sierra R. (1999) Las formaciones naturales de la Sierra del Ecuador. Propuesta preliminar de un sistema de clasificación de vegetación para el Ecuador continental, ed Sierra R. Proyecto INEFAN/GERF-BIRF y Ecociencia, Quito, pp 79-108.

7.         Palacios W., Cerón C., Valencia R., y Sierra R. (1999) Las formaciones naturales de la Amazonia del Ecuador. Propuesta preliminar de un sistema de clasificación de vegetación para el Ecuador continental, ed Sierra R. Proyecto INEFAN/GERF-BIRF y Ecociencia, Quito, pp 109-118.

8.         Valencia R., et al. (2004) Tree species distributions and local habitat variation in the Amazon: large forest plot in eastern Ecuador. Journal of Ecology 92:214-229.

9.       AEE (2000) Almanaque Electrónico Ecuatoriano.  Información Espacial para Aplicaciones Agropecuarias. PROMSA, Alianza Jatun Sacha/CDC Ecuador, Mud Springs Geographers, CIMMYT, ESPE, Quito.

10.       Ministerio de Ambiente del Ecuador (2013). Sistema de Clasificación de los Ecosistemas del Ecuador Continental. Quito, Ecuador, Subsecretaría de Patrimonio Natural.
   
   

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 
 
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